Mission DART de la NASA percuté un astéroïde pour le dévier

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Le mensonge était vraiment dans le centre de contrôle de mission DART basé au Maryland, ou « fléchette », comme on l’appelle en anglais. Les équipes de la NASA ont été ravies lorsqu’elles ont vu les étonnantes photographies d’un engin spatial s’écraser sur Dimorphos dans la nuit de lundi à mardi vers 1 h 15. Cependant, historiquement parlant, les engins spatiaux ne sont pas des kamikazes. Mais le but premier de cette mission est de permettre à l’humanité de se protéger au cas où la Terre serait un jour menacée par un astéroïde.

Les internautes ont pu regarder la collision, qui s’est produite à 11 millions de kilomètres de la Terre, grâce à la caméra montée sur DART, sur la chaîne YouTube de la NASA. Le célèbre navire, lancé à l’origine depuis la Californie, était encore plus petit qu’une voiture. Il est arrivé à destination après dix mois de voyage le 14 mars, roulant à une vitesse de plus de 20.000 km/h. En réalité, la cible semble être deux astéroïdes : un objet plus grand appelé Didymos (780 mètres de diamètre) et un objet plus petit appelé Dimorphos (160 mètres de diamètre), qui est son satellite.

La distance entre les deux n’est que d’environ un kilomètre et le navire a été écrasé à la plus petite des échelles. L’objectif du projet DART pour la NASA est de rapprocher Dimorphos de Didymos en réduisant son orbite de 10 minutes. Avant d’entrer en collision, les astéroïdes ont effectué leur plus grand circuit en 11 heures et 55 minutes.

Cependant, aucun des deux n’était une menace. Au lieu de cela, il s’agissait de « déterminer notre réponse si nous détectons un astéroïde qui menace de frapper la Terre » à l’avenir, selon Bill Nelson, le chef de la NASA. Selon Lori Glaze, directrice des sciences spatiales à la NASA, « Nous entrons dans une nouvelle ère où nous pourrons peut-être nous protéger d’une collision d’astéroïdes potentiellement dangereuse. »

Il faudra quelques jours à quelques semaines avant que les scientifiques puissent certifier que la trajectoire de l’astéroïde a été modifiée correctement et précisément. Ils utiliseront des télescopes pour ce faire, qui surveilleront les changements dans l’explosion lorsque les petits astéroïdes passeront devant et derrière les gros. Enfin, la sonde européenne Hera, dont le décollage est prévu en 2024, étudiera en outre de près Dimorphos en 2026 pour évaluer les effets de l’impact.